El Departamento de Energía de EE.UU. recomienda incrementar la reserva estratégica de petróleo

Las reservas petroleras de emergencia de Estados Unidos se han utilizado en el pasado para proporcionar alivio a los aumentos de precios causados por guerras o huracanes. Ahora, éstas pudiesen ser empleadas para ayudar a los perforadores de petróleo a recuperarse de la peor caída del mercado en casi 30 años.

La propuesta del Departamento de Energía de Estados Unidos, parece haber tenido el aval del presidente Donald Trump, quien instruyó a los funcionarios de energía a que compren «grandes cantidades» de petróleo para llenar la reserva de emergencia de la nación después de la mayor caída de precios en una generación.

Los precios del petróleo subieron tras el anuncio del presidente Trump, reduciendo así su peor desempeño semanal desde el 2008. Sin embargo, es poco probable que las compras puedan compensar el aumento de la oferta prometida por los principales productores como Rusia y Arabia Saudita.

La propuesta del U.S. Department of Energy

El objetivo es reabastecer la Reserva Estratégica de Petróleo, tal como lo propuso el Departamento de Energía (DOE) a mediados de esta semana. En virtud del colapso de los precios, esto permitiría al gobierno retirar hasta 78 millones de barriles del mercado mundial y proporcionar un aumento moderado en los precios.

Según el novedoso plan presentado, la administración Trump aprovecharía el reciente colapso de los precios para comprar crudo a bajo precio.

Si el gobierno decide llenar la reserva a su capacidad a los precios de hoy, la compra costaría alrededor de US$ 2.6 mil millones y podría generar alrededor de 430,000 barriles por día de demanda durante aproximadamente seis meses.

Trump dijo que la decisión de comprar ahora «nos coloca en una posición muy sólida y la estamos comprando al precio correcto».

La reserva de petróleo de Estados Unidos

Hasta el momento, Estados Unidos ha gastado alrededor de US$ 25.7 mil millones construyendo la reserva estratégica (Strategic Petroleum Reserve – SPR), incluidos US$ 5 mil millones para instalaciones y casi el resto para crudo. El costo promedio del petróleo ha sido de US$ 29.70 por barril.

La reserva estratégica, creada después del embargo petrolero árabe en la década de 1970, se ha utilizado previamente en respuesta a emergencias, como el huracán Katrina. Si bien la reserva de petróleo tiene una capacidad de almacenamiento de 713.5 millones de barriles, actualmente comprende 635 millones de barriles enterrados en cavernas de sal subterráneas a lo largo de la costa del Golfo de EE.UU.

La Reserva Estratégica de Petróleo, el mayor suministro mundial de emergencia, se estableció principalmente para reducir el impacto de las interrupciones en el suministro y para cumplir con las obligaciones de los EE.UU. bajo el programa internacional de energía.

Planes adicionales para salvar la industria de perforación

La caída de los precios ha presionado a los perforadores de shale estadounidenses, varios de los cuales han reducido el gasto de capital y los dividendos para reforzar sus balances.

Los funcionarios de la administración Trump están considerando seriamente una propuesta separada para ayudar a algunas compañías petroleras al reducir las tasas de regalías para el petróleo y el gas natural extraído de tierras federales.

Esas tasas están actualmente en 12.5%, una tasa establecida en 1920. El tamaño y la duración de la reducción que está considerando la administración no quedaron clara de inmediato.

La propuesta pudiera recibir seria oposición en el Congreso, donde los demócratas e incluso algunos republicanos han criticado las tasas actuales de regalías como demasiado bajas, ya que a menudo están por debajo de lo que cobran los estados y los propietarios privados.

El mes pasado, el senador republicano Chuck Grassley de Iowa, se unió al senador demócrata Tom Udall de Nuevo México para avanzar en la legislación para aumentar las regalías y otros pagos para las compañías petroleras que utilizan tierras federales.

La industria también está lanzando la idea de préstamos a bajo interés para ayudar a los productores.

No está claro que los funcionarios de la administración estén dando un peso significativo a la idea de reponer la reserva de petróleo, lo que sería un cambio dramático en la forma en que el gobierno ha dependido durante mucho tiempo de la reserva estratégica. En general, se ha liberado petróleo de la reserva en tiempos de emergencias en lugar de agregarlo para calmar la agitación.

El Congreso recurrió cada vez más a la Reserva Estratégica como una especie de alcancía, utilizando las ventas de crudo almacenado para financiar programas no relacionados, incluida la reducción de impuestos de 2017. En ese sentido, comprar crudo a precios ultra bajos pudiese ser una estrategia de inversión inteligente, que permitiría a Estados Unidos obtener ganancias la próxima vez que los legisladores ordenen una venta. 

A mediados de semana, la administración norteamericana suspendió una venta prevista de 12 millones de barriles de la reserva que se realizará este mes, citando las condiciones actuales del mercado.

Reserva Estratégica de petróleo de Estados Unidos
Figura 1. Infografía de las Reserva Estratégica de petróleo de Estados Unidos

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